28 Mag 2019
LA SCIENZA DIETRO LA NUOVA SCARPA DA MARATONA NIKE, ANCORA PIÙ VELOCE
Posted by Forrest Group Minerva
Creato: 28 Maggio 2019

La scienza dietro la nuova scarpa da maratona NIKE, ancora più veloce

Alla maratona di Londra di domenica [N.d.r.: 28 aprile '19], Eliud Kipchoge

il più grande maratoneta esistente, correrà con quella scarpa che potrebbe diventare la più controversa per il suo sport: la ZoomX Vaporfly Next%, di Nike.
next 02Image NIKEGià anticipata da quel tipo di corridori che dedicano il loro tempo libero a setacciare i gruppi di Facebook, pagine Instagram e bacheche online per notizie sulle schiume, combinazioni di colore, offset dei talloni e rimanenze d’inventario (e a chi è disposto a spendere centinaia di dollari per ottenere un vantaggio competitivo), la Next% che è stata presentata questa settimana, succede alla Vaporfly 4% di Nike, una scarpa che, la società sostiene, rende i corridori il 4 per cento più efficienti, traducendo in minuti preziosi di vantaggio, il tempo nel corso di una gara come la maratona.

Dal loro debutto, nel 2017, le Vaporfly sono diventate le preferite tra gli atleti professionisti così come tra gli appassionati di jogging (osserva la marea di Vaporfly rosse nel gruppo di atleti d'élite nella maratona di Londra del 2018). Finora hanno evitato di essere bandite dagli eventi competitivi dall'Associazione Internazionale delle Federazioni di Atletica Leggera (IAAF), l'organismo governativo del mondo che corre. Ma per la Next% potrebbe non essere così: Nike sostiene che la scarpa fa risparmiare un'energia ancora maggiore rispetto alla versione precedente. Questa settimana ho indagato su queste affermazioni, con i ricercatori che hanno eseguito la validazione esterna dei test interni di Nike. Essi hanno affermato che, in uno studio controllato, le scarpe hanno fornito un vantaggio significativo rispetto al modello 4%.

I superiori risparmi energetici della nuova Vaporfly potrebbero tradursi in tempi ancora più rapidi. Ma quale sarà il vantaggio effettivamente offerto dalla Next% e sarà sufficiente per costringere la IAAF ad intervenire?

Questa è la cronistoria. Nel 2016, Nike ha presentato la prima versione della Vaporfly, aggiungendo "4%" al nome, in riferimento ai risparmi energetici che avrebbe dovuto fornire. Le scarpe rappresentavano la componente tecnologica di uno sforzo multisettoriale triennale per una maratona perfetta, al fine di raggiungere l'inafferrabile barriera di 2 ore nella gara di 26.2 miglia, sulla pista automobilistica di Monza, in Italia [N.d.r.: progetto Breaking2]. Eliud Kipchoge, considerato come il più grande maratoneta di tutti i tempi, era il titolare del tentativo. Arrivò a soli 25 secondi dall’obiettivo, più vicino di quanto la maggior parte delle persone pensavano che avrebbe fatto.

Certo, le condizioni della gara erano ottimizzate per la velocità. Kipchoge aveva una falange di pacer che bloccava il vento per la maggior parte della gara, correva in loop senza curve a 90 gradi, e quindi non contava come un record ufficiale. Inoltre, non era affatto chiaro se le scarpe fossero la chiave perché Kipchoge abbassasse la barriera a 2 ore. Eppure, da allora, lui e molti altri corridori professionisti e non, in ognuna delle loro gare, hanno indossato qualche versione delle scarpe.

Dopo Monza, le Vaporfly divennero rapidamente un controverso punto di discussione per l’equipaggiamento da corsa. Ti rendono davvero più veloce o fanno parte di un'acrobazia di marketing attentamente orchestrata? Sono progettate per i corridori d'élite o possono beneficiarne anche i corridori occasionali?

La risposta a queste domande sembra essere affermativa. La ricerca paritaria ha confermato che le scarpe rendono i corridori più efficienti. L'analisi interna di WIRED ha rilevato che i corridori della maratona di New York del 2017 hanno corso più velocemente se indossavano le Vaporfly. L'anno scorso, il New York Times, ha analizzato i tempi di quasi mezzo milione di maratone e mezze maratone registrati dal 2014 al 2018 ed ha rilevato che, anche dopo aver considerato i fattori di confondimento, i corridori che calzavano le Vaporfly correvano tra il 3 e il 4% più velocemente, rispetto a corridori simili che indossavano altre scarpe. Per quanto inerente al marketing, le scarpe da $ 250 erano vendute così bene che, per mesi, l'unico modo affidabile per ottenerne un paio era di acquistarle, ad un prezzo maggiorato, nel mercato secondario delle calzature [N.d.r.:con aspetti paradossali].
L'effetto Vaporfly è così saldamente radicato nella comunità della corsa che lo scorso anno, quando la maratona di Boston ha abbassato di cinque minuti i tempi con i quali gli atleti devono correre per qualificarsi per la gara, i corridori con mente cospirazionista pensarono che le Vaporfly avessero qualcosa a che fare con questa decisione.

Per quanto riguarda Kipchoge, è riuscito a conquistare un record ufficiale un anno dopo il suo tentativo di Monza. Alla maratona di Berlino del 2018, ha terminato le 26.2 miglia del percorso in 2h01’39’’. È stata una performance sconvolgente. Per più di mezzo secolo, i miglioramenti apportati al record mondiale della maratona erano arrivati con decrementi misurati in secondi. Kipchoge ha frantumato il record precedente di un colossale 1 minuto e 18 secondi. E lo ha fatto indossando la Vaporfly.

La domanda che probabilmente ti stai ponendo: "Come funzionano queste scarpe"?

Wouter Hoogkamer, un biomeccanico del laboratorio di locomozione presso l'Università del Colorado Boulder, afferma: "Le nostre ricerche suggeriscono che i risparmi energetici della prima Vaporfly derivavano da due fattori: la schiuma nell'intersuola e la lamina in fibra di carbonio inserita all'interno".

Esperto dell'energetica di corsa, Hoogkamer è stato il primo autore dello studio di riesame paritario a cui Nike si è affidata per rivendicare il miglioramento dell'economia di corsa del 4% della Vaporfly. Quello che lo studio non poteva dire, a lui e ai suoi colleghi, era da dove venissero i risparmi energetici. Così hanno progettato uno studio di follow-up per iniziare a comprendere l’origine di quei preziosi punti percentuali.
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I loro risultati hanno mostrato che la schiuma nell'intersuola (Nike la chiama ZoomX, ma i nerd della schiuma la conoscono come Pebax) è straordinariamente compiacente e resiliente. Traduzione: è sia soffice, sia elastica. Queste proprietà consentono alla schiuma di assorbire l'energia che un corridore applica quando i piedi impattano il terreno e ne restituiscono una parte alla loro falcata ... in qualche modo [vedi anche]. Come ciò avviene esattamente, resta poco chiaro. I ricercatori hanno inizialmente ipotizzato che la schiuma avrebbe risparmiato l'energia dei corridori riducendo la flessione delle ginocchia, ma non è stato così. "Però la schiuma, dal punto di vista meccanico, è una grande protagonista di quello che succede", dice Hoogkamer.

I loro risultati hanno anche dimostrato che la lamina in fibra di carbonio riveste un ruolo, ma non nel modo in cui molte persone pensano. Quando la Vaporfly fu presentata per la prima volta, i critici della scarpa ipotizzarono che la lamina agisse come una molla. Ma i risultati di Hoogkamer suggeriscono che la funzione di molla della lamina è trascurabile [vedi]. Quello che fa la lamina è di migliorare la meccanica della caviglia stabilizzando l'articolazione e riducendo il carico sui polpacci. Allo stesso tempo, la sua rigidità aiuta a mantenere le dita dei piedi in posizione e diritte, consentendo loro di preservare l'energia altrimenti necessaria per fletterle.

Se ti sembra che mantenere diritte le dita dei piedi possa fornire scarsi benefici energetici, Hoogkamer è d'accordo con te. "Fisiologicamente parlando, ho difficoltà a credere che l'eliminazione della flessione delle dita ti consenta di risparmiare molto", afferma. "Il mio pensiero attuale è che la schiuma e la lamina stanno lavorando di concerto, ma la schiuma lavora più della lamina".

E non ci crederai, ma l'intersuola della Next% contiene il 15 percento in più di schiuma rispetto alla versione precedente.

A proposito di schiuma. La prima volta che Nike ha chiesto a Hoogkamer e ai suoi colleghi del Locomotion Lab di convalidare i loro test interni, la società ha consentito che i ricercatori pubblicassero le loro scoperte e ne parlassero pubblicamente.

Non questa volta, però.

"Quello che posso dire è che nei nostri soggetti di prova, la Vaporfly Next% ha fornito un miglioramento statisticamente significativo nell'economia di funzionamento rispetto alla Vaporfly 4%", afferma Hoogkamer. "Nel complesso, ha funzionato meglio".

Quando gli domando che altro può dire sullo studio, Hoogkamer dice: "Non molto". Il numero di partecipanti allo studio, i ritmi con cui hanno corso, per quanto tempo hanno corso, la gamma dei risparmi energetici osservati dai ricercatori, per ora, quei dettagli rimarranno segreti.

Le immagini trapelate della Next% hanno mostrato che ad un certo punto la Nike ha pensato di chiamarla Vaporfly 5%. Perché il cambiamento? "Abbiamo test di persone superiori e inferiori al 5 percento, ma quando abbiamo raggiunto un pubblico sempre più vasto, non ci sembrava giusto assegnarle un numero specifico", dice Elliott Heath, responsabile della linea di prodotti Nike per le scarpe da corsa.

Heath sottolinea anche che Nike ha fatto ben di più che aggiungere schiuma alla scarpa. Ha una nuova tomaia che non si inaridisce con la pioggia o il sudore (un grosso inconveniente dell'originale Vaporfly); l'offset del tallone [N.d.r.: la differenza di altezza rispetto al suolo tra la punta del piede ed il tallone] si è ridotto da 11 a 8 millimetri; la suola presenta una trazione migliore e ricalca il disegno della versione "elitaria" della Vaporfly che Kipchoge indossava durante il suo tentativo di rompere la barriera delle 2 ore; l'aggiunta di imbottitura nella parte aperta della scarpa aiuta a mantenere il tallone bloccato in posizione. La Next% pesa esattamente come la precedente. L'unica parte sulla quale Nike non è intervenuta? "La lamina in fibra di carbonio non è cambiata", dice Heath.next 03Da osservare la nuova configurazione dell'allacciatura, che è spostata lateralmente rispetto all'impostazione più tradizionale.
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Questo dettaglio finale mi ricorda qualcosa che Hoogkamer menzionò quando parlammo del suo precedente studio sul sistema lamina-schiuma della Vaporfly. "La nostra più grande limitazione consisteva nel fatto che non eravamo in grado di testare la stessa scarpa con e senza lamina, o due versioni con schiume diverse", ha detto. "Se davvero volessi rispondere da dove provengono i risparmi energetici, dovresti progettare un esperimento in cui aggiungi e sottrai i componenti dall'equazione generale."

Con la Next%, Nike ha progettato efficacemente lo studio medesimo. La nuova Vaporfly potrebbe sfoggiare nuovi materiali, migliore trazione e un aspetto aggiornato, ma quando è arrivato il momento di mettere a punto il motore della scarpa, il sistema schiuma-lamina, Nike ha cambiato una sola variabile.

Ogni tanto arriva una tecnologia che trasforma il modo in cui gli atleti competono. Negli anni '70, le racchette da tennis composite, più grandi e più leggere di quelle in legno, consentivano ai giocatori di colpire la palla più velocemente e con maggior rotazione. Nel 2008, Speedo ha introdotto un costume intero che ha ridotto drasticamente la resistenza in acqua, consentendo ai nuotatori che indossavano i nuovi completi alle Olimpiadi di Pechino, di dominare i giochi e infrangere dozzine di record mondiali.

L’uso delle racchette composite è stato autorizzato; in un decennio erano diventate la norma tra i professionisti del tennis, alterando per sempre le dinamiche del gioco. Al contrario, dopo le Olimpiadi di Pechino, ci volle meno di un anno perché la Federazione Internazionale di Nuoto vietasse i costumi interi per le competizioni.

L'anno scorso, un portavoce dell'Associazione Internazionale delle Federazioni di Atletica ha dichiarato al New York Times che non era ancora persuaso che la Vaporfly non dovesse essere autorizzata per le gare. Forse la Next% creerà un caso più convincente. Soprattutto se le altre aziende di calzature non fossero in grado di competere con i propri prodotti, la IAAF potrebbe presto affrontare la decisione sul futuro della corsa.

Ma non prima che Kipchoge allacci l'ultimo modello di Vaporfly per la gara di domenica a Londra. 

ROBBIE GONZALEZ  - 27.04.19   09:00 AM

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Tratto da: https://www.wired.com/story/the-science-behind-nikes-new-vaporfly-next-marathon-shoe/


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